Morfología fluvial

Desde la perspectiva geomorfológica, los cursos de agua son esencialmente agentes de erosión y transporte de sedimentos que, cada año y en función de las características medioambientales de sus cuencas, transfieren grandes cantidades de material sólido desde el interior de los territorios drenados hacia las partes bajas de los mismos y hacia el mar (López Bermudez et al. 1992).

Zonación longitudinal

Desde zonas de cabecera hasta desembocadura el sistema fluvial va cambiando, adquiere mayor tamaño. La influencia terrestre de las orillas se debilita debido al aumento de caudal y carga de sedimentos provenientes de las zonas altas.

El ecosistema fluvial varía en cada tramo del río, desde el nacimiento a la desembocadura, pudiéndose diferenciar tres tramos: alto, medio y bajo.

TRAMO ALTO o ZONA de CABECERA

- Ríos de montaña
- Fuertes pendientes en sus laderas vertientes y en el cauce.
- Aguas claras.
- Anchura del cauce pequeña.
- Vegetación arbórea produce sombra en casi todo el cauce, la entrada de energía luminosa se ve minimizada. Los únicos productores primarios son algas del perifiton que tapizan cantos rodados del lecho, el crecimiento de otro tipo de plantas verdes se ve limitado por el carácter oligotrófico del agua, alta velocidad del agua y carencia de luz.
- Aporte externo de materia orgánica, que se descompone lentamente formando un detritus de partículas gruesas de materia orgánica, que son aprovechadas por los consumidores de ese tramo.
- Comunidades de macroinvertebrados bentónicos de estos tramos de cabecera son muy abundantes y ricos en especies. Bien representados los distintos grupos tróficos del macrobentos, desmenuzadores, raspadores, colectores y depredadores.
- Ictiofauna formada principalmente por salmónidos, con una dieta basada en macroinvertebrados bentónicos.

ZONA MEDIA o PIEDEMONTE

- Pérdida de velocidad del cauce, con un ensanchamiento del mismo, lecho constituido por gravas y cantos rodados de menor tamaño.
- La relación cobertura vegetal/anchura del río disminuye, los rayos solares llegan hasta el fondo, donde son aprovechadas por el perifiton y la vegetación macrofítica. En este tramo el río cuenta ya con materia orgánica producida dentro del mismo.
- La entrada de energía procedente de los sistemas terrestres mantiene su importancia pero en menor medida que en zonas de cabecera, es materia orgánica proveniente de los tramos altos.
- La estructura trófica de los macroinvertebrados es consecuencia de los tipos de energía disponibles en los mismos, predominando el grupo de los colectores, que filtran y recolectan la fracción fina del sestón, también abundan raspadores del perifiton y predadores, los desmenuzadores son menos abundantes en este tramo.
- Ictiofauna, predominan especies omnívoras como el barbo, también depredadores como anguilas y lucios.

TRAMO BAJO o RIO de LLANURA

- Propios de valles abiertos y grandes llanuras de inundación, con pronunciados meandros sobre un lecho formado por sedimentos de granulometría fina.
- Turbidez en las aguas debido a las partículas en suspensión y a la presencia de sales disueltas, al ser aguas más profundas la presencia de macrófitas se ve limitada a las orillas por ser la luz un factor limitante.
- Velocidad del agua baja, desarrollo de fitoplancton, usado en la dieta de algunos macroinvertebrados, peces omnívoros y anátidas.
- Macrobentos relativamente escaso por la inestabilidad del sustrato, compuesto principalmente por colectores y depredadores.
- Comunidad de vertebrados compuesta por especies omnívoras como ánades y ciprínidos, depredadores tipo garzas, cormoranes, anguilas, black bass.
 

Perfil longitudinal

El perfil longitudinal de un río muestra como éste va perdiendo cota a lo largo de su recorrido, en él se puede observar la pendiente de cada tramo. Los perfiles longitudinales de los ríos suelen presentar forma cóncava, su pendiente disminuye desde las zonas más erosivas (zonas de cabecera), a las zonas donde predomina la sedimentación (zonas de desembocadura o bajas). Se establece una función del tipo (Chang, 1988):

Sx = So e-ax

donde:
- Sx es la pendiente a la distancia x, aguas abajo de la sección de referencia
- So,  es la pendiente
-
a es el coeficiente de disminución de la pendiente

Perfil longitudinal río Eume

Ejemplo de perfil longitudinal de un río.

 

Trazado de un río

El trazado de un río se refiere al tipo de trayectoria que presenta en planta. La sinuosidad, que se estima como el cociente entre la longitud del río y la longitud del valle en un tramo, permite diferenciar tres tipos de trazados:

- Trazado recto, relativo a cocientes de sinuosidad inferiores a 1,5, no se aprecian líneas en el cauce pero la línea del thalweg se desplaza alternativamente de una orilla a la otra, haciéndose más visible en aguas bajas.

- Trazado meandriforme, cuando el coeficiente de sinuosidad es superior a 1,5, debido a las curvas que desarrolla el cauce desplazándose en sentido transversal del valle hacia un lado y otro. El tipo de curvas o meandros puede ser muy diferente de unos ríos a otros, pudiéndose diferenciar entre ellos a su vez diferentes tipos de trazados.

- Trazado trenzado, que se desarrolla en tramos de mayor pendiente o cuando la carga sólida es elevada, y se caracteriza por la formación de un curso de agua ancho y poco profundo, que se divide en varios brazos dejando islas intercaladas, uniéndose hacia aguas abajo y volviéndose a separar, a modo de trenzas.

Fuente: González del Tánago et al, 1995

Los tramos rectos son inestables en la naturaleza, por tanto, prácticamente inexistente pudiendo observarse algunos en ríos pequeños de bajo caudal. Los tramos meandriformes se desarrollan al aumentar la magnitud de los ríos aguas abajo, con pendientes suaves, mientras que los trenzados corresponden a un amplio rango de caudales pero siempre con pendientes elevadas.

Geometría hidráulica de un río

Si se le permiten todos los grados de libertad, un río es una corriente de agua que forma su cauce ajustando libremente la anchura, el calado y la planta.

En función del caudal y de la pendiente se puede determinar la morfología de un río:

donde: 

- i es la pendiente
- Q es el caudal

De manera que, si:

el río es trenzado y en caso contrario sería meandriforme (Martín Vide, J.P., 1997).

La relación entre la anchura y el calado de un río es consecuencia de la resistencia de las orillas a la erosión. Un ensanchamiento del cauce a costa de las orillas, si éstas presentan baja resistencia, supone una reducción del caudal unitario al tiempo que se pone en circulación más material sólido. Como consecuencia (balanza de Lane) se produce una acreción del fondo que se reequilibrará con una pendiente mayor.

Caudal dominante

Se define como el caudal de cauce lleno, es decir, el caudal que llena el cauce principal, puesto que es el que desarrolla la mayor acción modeladora sobre el cauce, debido a que un caudal mayor es poco frecuente y apenas incrementa la velocidad o la tensión tangencial.

Se ha propuesto por algunos autores como el caudal que se da 2 veces al año como promedio o bien, según otros, un caudal con un periodo de retorno de 1,4 años. Para la hidrología de la península Ibérica (irregular) se ha encontrado mejor un periodo de retorno de 1,5 a 7 años, tendiendo a la cifra más alta cuanto mayor es la irregularidad hidrológica (área mediterránea). El caudal dominante es el determinante de la geometría hidráulica.

 
 
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