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Biocombustibles

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¿Qué es un biocombustible?

Etimológicamente un biocombustible es un combustible de origen biológico. No obstante, más exactamente los biocombustibles son aquellos combustibles obtenidos de una fuente biológica, de manera renovable a partir de restos orgánicos. Los biocarburantes son biocombustibles susceptibles de ser empleados en un motor de combustión interna (motores Diesel y Otto). Dado que en buena medida estos motores se instalan en los vehículos, los biocarburantes se identifican como los biocombustibles para el transporte. Los biocarburantes en uso proceden de materias primas vegetales, a través de transformaciones biológicas y físico-químicas.

El artículo 2 de la Directiva 2003/30/CE del Parlamento Europeo y el Consejo, de 8 de mayo de 2003, relativa al fomento del uso de biocarburantes u otros combustibles renovables en el transporte, define biocarburante como el combustible líquido o gaseoso para transporte producido a partir de la biomasa, entendiendo por biomasa la fracción biodegradable de los productos, desechos y residuos procedentes de la agricultura (incluidas sustancias de origen vegetal y animal), silvicultura e industrias conexas, así como la fracción biodegradable de los residuos industriales y municipales.

El artículo 2.2 de la Directiva 2003/30/CE recoge los supuestos más evidentes de biocarburantes. Esta normativa puede ser ampliada por las autoridades nacionales en su posterior desarrollo siempre que se cumpla con los requisitos de la misma. Pero además de los biocarburantes, la Directiva se refiere también a "otros combustibles renovables" que pueden ser usados para el transporte, incluyendo aquellos que sin ser biocarburantes procedan de fuentes de energía renovable.

De los diferentes tipos de biocarburantes y otros combustibles renovables que recoge la Directiva, los dos más importantes desde el punto de vista económico son el biodiésel y el bioetanol.

La utilización de estos biocarburantes presenta grandes ventajas medioambientales, como es la reducción entre un 40% y un 80% de emisiones de dióxido de carbono con respecto a los combustibles convencionales, a lo que se suma el hecho de que no emiten dióxido de azufre (sustancia que facilita la lluvia ácida) ni partículas, favoreciendo la disminución de la concentración de partículas en suspensión emitidas, de metales pesados, de monóxido de carbono, de hidrocarburos aromáticos policíclicos y de compuestos orgánicos volátiles.

Los biocombustibles son un instrumento muy útil para cumplir las políticas de lucha contra el cambio climático y de seguridad del suministro al reducir la dependencia del petróleo importado; basta comprobar que en el año 2006 el petróleo ha superado la barrera de los 70$ por el barril de brent. A todos estos factores positivos asociados al uso de biocombustibles, a los beneficios estrictamente económicos, como pueden ser los costes de operación, la inversión y la capacidad de producción, hay que añadir otros como son el efecto invernadero, la repercusión social y el impacto de la producción de biomasa en el medio, entre otros factores.

Por todo ello, el futuro a corto plazo de los biocombustibles se presenta prometedor, siendo necesario incrementar de manera significativa la producción de éstos mediante el uso de procesos innovadores, tecnologías y materias primas que sean competitivas y respetuosas con el medio ambiente.

Biocombustibles más extendidos

Los biocarburantes más conocidos son:

  • Bioetanol

    El bioetanol es un alcohol etílico deshidratado producido a partir de la fermentación de elementos de la biomasa que sean ricos en componentes azucarados, amiláceos y, últimamente, lignocelulósicos. Entre los cultivos agrarios empleados en la producción de bioetanol se encuentran la caña de azúcar, la remolacha, el maíz, el sorgo, el trigo, la cebada, así como tallos de maíz, paja de cereal y otros residuos vegetales. El bioetanol se utiliza como sustitutivo de la gasolina, o en mezcla con ésta, en los motores de explosión (Otto), incluso en altos porcentajes de mezcla en los llamados vehículos FFV (Flexible Fuel Vehicles).

  • Biodiésel

    El biodiésel es un éster metílico que se obtiene principalmente a partir de aceites vegetales, entre ellos los aceites de colza, girasol, palma, soja, aunque también se pueden utilizar los aceites de fritura usados y las grasas animales. Los aceites extraídos de las plantas oleaginosas se transforman en biodiésel mediante un proceso denominado transesterificación. Este biocarburante se utiliza como sustituto del gasóleo en los motores de compresión (Diesel), aunque también puede ser empleado para la combustión en calderas de calefacción. Sus propiedades son parecidas a las del gasóleo de automoción en cuanto a densidad y al número de cetanos. Además su punto de inflamación es superior al del gasóleo, lo que implica una mayor seguridad en su utilización.

  • BioETBE (Etil ter-butil éter) y BioMTBE (Metil ter-butil éter)

    Aditivos obtenidos a partir del bioetanol o biometanol y el isobutileno utilizados en la formulación de las gasolinas. Han tenido una importante expansión en la sustitución de los aditivos con plomo. Al obtenerse de la combinación de un carburante biológico y un hidrocarburo, la fracción volumétrica de bioETBE que se computa como biocarburante es del 47%, esto es, el volumen de etanol contenido en el producto final ETBE, mientras que para el BioMTBE es del 36%.

  • Biogás

    Es un combustible gaseoso producido a partir de la biomasa y/o a partir de la fracción biodegradable de los residuos a través de la fermentación anaeróbica de biomasa húmeda y que puede ser purificado hasta alcanzar una calidad similar a la del gas natural, para uso como biocarburante, o gas de madera.

  • Aceite vegetal

    En determinados motores, es posible la utilización de aceites vegetales en un porcentaje variable junto con diésel o biodiésel.

  • Biometanol

    Metanol obtenido a partir de la biomasa o residuos.

  • Biodimetiléter

    Dimetiléter producido, para uso como biocarburante, a partir de la biomasa (DME).

  • BioHidrógeno

    Consiste en la separación, mediante diversos procesos biológicos, del oxígeno e hidrógeno del agua. Actualmente, su grado de desarrollo se sitúa en fases iniciales, con rendimientos energéticos muy reducidos, siendo éste el principal reto para su utilización operativa, de forma que permita reducir la dimensión de las instalaciones.

  • Biocarburantes sintéticos

    Hidrocarburos sintéticos o sus mezclas, producidos a partir de la biomasa.


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